Duitsland gek op Bayer-topman Marijn Dekkers: ‘is de betere Duitser een buitenlander?’

In tijden dat veel Duitse concerns onder vuur liggen, vallen bedrijven op waar het wel lekker loopt. Er klinkt de laatste jaren veel lof voor de Nederlander Marijn Dekkers, topman van chemie- en farmareus Bayer in Leverkusen. Dankzij zijn blik van buiten groeide de beurswaarde enorm en rollen er uit de uitstekende onderzoeksafdeling nu ook producten die te verkopen zijn. Handelsblatt vraagt zich hardop af; is de betere Duitser een buitenlander?

Marijn Dekkers was meteen ‘van zijn stuk gebracht’ toen hij voor het eerste kennismakingsgesprek in 2009 het hoofdkantoor bij Bayer binnenliep. Wat hij bij de ingang las, was de Bayer-missie ‘Science for a better life‘. Daarmee had de natuurwetenschapper die voorheen vooral carrière maakte in de VS een bedrijf gevonden dat zijn persoonlijke passie in vijf woorden pakte. Een jaar later was hij de topman.

Sceptisch ontvangen

Dekkers valt op in Duitsland. Hij hoort samen met de Deense Henkel-ceo Kasper Rorsted tot de meest populaire topmannen van Duitsland. Allebei geen Duitsers. En dat is opvallend, schrijft zakenkrant Handelsblatt. Dekkers en Rorsted reorganiseren hun concerns op een duurzame manier en stomen het klaar voor de toekomst, zo is het beeld in Duitsland. Een van de redenen daarvoor is volgens de krant dat een buitenlander – niet gehinderd door Duitse structuren – de boel radicaal durft om te gooien.

Zijn benoeming binnen het traditierijke concern Bayer is in twee opzichten bijzonder. De Nederlander met een Amerikaans paspoort is de eerste buitenlander in de top en de eerste bestuursvoorzitter die zich niet binnen Bayer omhoog heeft gewerkt.

Veel medewerkers waren daarom eerst een beetje sceptisch. Nu vijf jaar later zal het Dekkers-tijdperk dat in 2016 eindigt de geschiedenis ingaan als de succesvolste periode van het bedrijf. Een blik op de aandelenkoers is voldoende. Alle recente schommelingen op de beurs hebben er niks aan veranderd dat Bayer met een beurswaarde 90 miljard euro de waardevolste Duitse onderneming is.

Verkooptalent

De blik van buiten die heeft Bayer goed gedaan. Dekkers is geboren in Nederland, maar heeft als manager voornamelijk in de Verenigde Staten gewerkt. Daar leerde hij wat veel Duitse wetenschappers missen: het talent voor marketing. Zo werd hem al snel duidelijk dat Bayer een sterke onderzoeksafdeling heeft. Vele medicijnen en bestrijdingsmiddelen zijn hier ontwikkeld, al ver voordat Dekkers in Leverkusen begon.

Maar veel belangrijker was daarom Dekkers tweede ontdekking: de afdelingen marketing en sales schoten enorm tekort. Net als een soepele managementstructuur binnen het concern. Om dit op te lossen stelde hij op meerdere topposities nieuwe managers aan die ervaring hadden met het vermarkten van producten. Bovendien sneed hij meteen in de de managementlagen.

Nederlandse wortels

Naast de kennis van vermarkting die hij in de VS zich had eigen gemaakt, hebben zijn Nederlandse wortels ook een wezenlijk aandeel in zijn succes. “Dat maakt het voor hem makkelijker om de ingewikkelde overlegcultuur in zo’n Duitse moloch te snappen”, schrijft zakenveteraan Gerhard Cromme in een lofrede over Dekkers. Veel vaste volgers van het concern gaan er vanuit dat hij al vanaf het begin van zijn aanstelling het plan had om de productie van kunststof los te koppelen omdat dit niet zou passen bij een ‘Life-Science’-concern.

Maar een al te snelle revolutie binnen Bayer had Dekkers zeker de kop gekost. In plaats daarvan koos hij voor een geleidelijke evolutie van vier jaar. Zonder grote strubbelingen met het personeel is de kunststoftak sinds september apart gezet, wat in overleg met vakbonden niet bepaald eenvoudig is. Ook andere forse ingrepen heeft hij voor elkaar gebokst zonder groot protest uit het personeel.
Vastgeroeste Duitse structuren hebben een frisse wind van buiten nodig, concludeert de krant. En daarin is Dekkers een voorbeeld.