Kaaskoppen

Wouda Kuipers bestuurt vanuit Hamburg 15.000 mensen in de tabaksindustrie

In Kaaskoppen delen Nederlanders en Duitsers hun ervaringen binnen de handelsrelatie. Deze week Titus Wouda Kuipers. Hij is hoofd van de gehele productie van de Britse tabaksfabrikant Imperial Tobacco en is vanuit Hamburg verantwoordelijk voor 15.000 mensen in tientallen landen. Wouda Kuipers bracht de verschillende culturen van het Engelse Imperial en Duitse Reemtsma samen.

Kaaskoppen is de wekelijkse rubriek van Duitslandnieuws waarin ondernemende Nederlanders en Duitsers hun ervaringen delen. We vragen hoe zij hun weg vinden over de grens.

Deze week Titus Wouda Kuipers (49) . Hij werkt al 10 jaar vanuit Hamburg bij tabaksfabrikant Imperial Tobacco. Wouda Kuipers draagt als Global Operations Director de verantwoording voor zo’n 15.000 werknemers in tientallen verschillende landen.

Hoe bent u in Duitsland terecht gekomen en op zo’n hoge functie?

Ik studeerde bedrijfskunde in Groningen en heb mijn afstudeeronderzoek bij Porsche in Stuttgart gedaan. Na ruim een jaar dienst bij de Nederlandse marine ging ik werken bij Douwe Egberts in Rotterdam. Die hadden destijds nog de shagmerken Drum en Van Nelle. Imperial Tobacco kocht de tabakspoot van Douwe Egberts en niet veel later ook de Duitse fabrikant Reemtsma. Er waren, zoals altijd, grote cultuurverschillen tussen het Engelse moederbedrijf en de Traditionsunternehmen. Ik werd gevraagd om ze meer samen te brengen.

En wat waren dan de knelpunten?

In zo’n grote overname is het belangrijk dat iedereen elkaar kan vinden. Met name de ondernemersgeest die er bij Imperial in zat was in mindere mate aanwezig bij Reemtsma. Het hiërarchische denken en de relatieve onzekerheid om zelf te handelen moest veranderen. Nederlanders werken meer op basis van voortschrijdend inzicht. Als nieuwe informatie ter beschikking komt, wijzigen wij de koers. Duitsers zullen zeggen, we hebben een plan en daar blijven we bij.

Wat is de tabaksindustrie van plan? Duitsers kochten vorig jaar weer meer sigaretten, maar dat lijkt een uitzondering.

In Duitsland gaat het beter dan in andere landen. Reemtsma doet het uitstekend. De invoering van het minimumloon creëerde meer koopkracht en dus kon men meer tabak kopen. Duitsland heeft de afgelopen jaren ook migranten uit Europa aangetrokken, nog los van de vluchtelingen, vanwege de goede economische omstandigheden. Zij proberen problemen te ontvluchten en hier aan het werk te gaan.

En dus meer rokers. Het klinkt een beetje wrang, geld verdienen met zo’n dodelijk product.

Zolang mensen willen roken zullen er altijd tabaksproducenten zijn. We brengen jaarlijks ook heel wat belastinggeld binnen en zorgen voor werkgelegenheid. Als bedrijf hebben we een bijzondere verantwoordelijkheid, vooral met betrekking tot jongeren. Want er kleven duidelijke gezondheidsrisico’s aan ons product en daarom zijn wij ook voor regulering. Zolang die maar proportioneel is.

Dat is niet altijd zo?

Politici houden niet altijd rekening met de neveneffecten van wetten en maatregelen. Een voorbeeld is het rookverbod. Er gaan daardoor gewoon minder mensen naar de Kneipe op de hoek omdat ze daar niet meer mogen roken, met als gevolg dat deze moeten sluiten.

U was voorzitter van de Duitse tabakslobby, u bent ervaren met het uitdragen van deze boodschap.

Wij begrijpen de noodzaak tot regulering en onze verantwoordelijk als fabrikant, maar het is zaak om het proportioneel te houden. Wij hoeden ons voor overregulering waardoor je ongewenste neveneffecten krijgt. De smokkel is in heel Europa duidelijk gegroeid door de hogere accijnzen en het leidde tot een groei verschuiving van legale naar illegale waren. Men gaat er niet per se minder door roken.

Hoe kunt u voor uzelf rechtvaardigen dat u een product verkoopt waar mensen door kunnen sterven?

We hebben een mooi product en willen onze volwassen consumenten tevreden stellen. En natuurlijk moet je ook hen bewust maken van de gezondheidsrisico’s zodat ze een keuze kunnen maken om van het product te genieten. Net zoals dat je dat bij alle producten of levensstijlen die risico’s met zich meebrengen moet doen. Je moet altijd goed nadenken over hoe je het bij je klant brengt.

Pieter Heijboer