Sander Nijssen wil 3D-printen toegankelijker maken

De laatste keer dat we Sander Nijssen spraken viel het doek voor zijn onderwijsplatform Iversity in Berlijn bij gebrek aan een nieuwe investeringsronde. Nu is hij operationeel/financieel directeur geworden van de Europese dochter van de Amerikaanse startup Formlabs die 3D-printers maakt.

Een 3D-printer kan het werkproces van bijvoorbeeld tandartsen, ontwerpers of ingenieurs een stuk makkelijker maken. Maar voor veel ondernemers loonde het nog niet om het apparaat aan te schaffen: te log, te duur. De Nederlander Sander Nijssen uit Berlijn vertelt waarom zijn bedrijf wel een oplossing heeft gevonden.

In een glazen ruimte is een rijtje 3D-printers druk bezig met het vormen van nieuwe figuren. Operationeel en financieel directeur Sander Nijssen van de Europese tak van Formlabs laat zien waar ze mee bezig zijn. Onder de oranje kappen ontstaan fijnmazige structuren, even verder liggen de uitgeprinte vormen te drogen in een lichtbak.

Hoge drempel

De 3D-printtechnologie is vol in ontwikkeling, maar onbereikbaar voor de meeste mensen, zegt Nijssen. “Je legt al snel 30.000 euro neer voor een enorm apparaat, dat is een erg hoge drempel.” De Amerikaanse founders die elkaar kennen van de prestigieuze universiteit MIT in Boston liepen in 2011 rond op een beurs toen ze op het idee kwamen een betaalbare 3D-printer te maken. “Ze dachten, dit kan goedkoper.”

Via een Kickstarter-campagne haalden ze hun startkapitaal op waarna de startup snel kon groeien. De huidige printer is te koop voor minder dan vierduizend euro.

Snel groeien in Berlijn

Begin 2015 zetten de Amerikanen in Berlijn een Duits dochterbedrijf op met de 24-jarige Michael Sorkin als algemeen directeur. “Erg jong inderdaad, maar Michael had zelf al een goedlopend bedrijf opgezet in het verkopen van 3D-printers in Europa. Dat gaf Formlabs veel vertrouwen.” Nijssen is na zijn avontuur bij onderwijsplatform Iversity zelf sinds een paar maanden bij het bedrijf betrokken als operationeel directeur. “We groeien hard en ik heb ervaring met het opzetten van organisaties die snel groeien.”

Anders dan veel Berlijnse startups zit Formlabs niet verstopt in een binnenhofje, maar heeft het een groot glazen front als een winkel. “Dit moet eventruimte en showroom worden waar mensen de printers goed aan het werk kunnen zien.” Nijssen loopt door de kantoorruimte naar achteren waar het nog naar verf ruikt. “Hier verhuizen we vandaag met alle medewerkers naar toe. Zoals je ziet hebben we plek voor veel nieuwe mensen.”

Meer details

Onder de oranje kappen werken de printers vlijtig verder. Anders dan de meeste 3D-printers werkt dit apparaat met de laser ‘van onderop’ door het voorwerp steeds in vloeibaar plastic te dippen. “Dus niet met een soort pistool dat laagjes er bovenop schiet. De Form 2 kan nauwkeuriger en gedetailleerder werken”, zegt Nijssen. “Bovendien kan je deze printer gewoon met je laptop besturen.”

Bekijk het filmpje van TechCrunch:

De Duitse vestiging betaalt zich al uit voor de Amerikanen, vertelt Nijssen. “Voorheen verkochten we 5 tot 10 printers per maand, nu zitten we op 350.” Omdat het nog een relatief nieuwe markt is, moet is het bedrijf hard bezig met het ontdekken van nieuwe doelgroepen. De Nederlander laat een 3D-model van een gebit zien. “Tandartsen hebben ons ontdekt. Waar ze voorheen na de scan twee weken op het resultaat moesten wachten, maakt een 3D-printer in veel kortere tijd een mal. Dit is dus veel efficiënter voor hen.”

De printer van Formlabs wordt verder ingezet bij ingenieurs en designers die willen weten hoe een idee op papier in het echt aanvoelt. “Als je een prototype maakt wil je het eigenlijk even kunnen vasthouden, dat is nu steeds beter mogelijk.” Ook ontwerpers van sieraden tonen belangstelling. “Ze kunnen nu makkelijker zelf een mal maken om juwelen te maken.” Verder is er interesse vanuit het onderwijs, vertelt hij.

Kwaliteit moet hoger

Er zijn twee ontwikkelingen die 3D-printen in de nabije toekomst nog toegankelijker gaan maken, vertelt Nijssen. “Het plastic is al goed, maar moet nog hoogwaardiger worden.”

Hij pakt er een geprint poppetje bij. “Het ziet er al mooi uit, maar het is misschien nog niet geschikt voor kinderen om mee te spelen omdat het op den duur te snel zou breken. Dus die kwaliteit moet nog omhoog.” Daarnaast is het aantal menselijke handelingen dat nodig is voor een 3D-print nog relatief hoog. Hier zullen robots steeds meer handelingen overnemen, zegt Nijssen. “Die twee ontwikkelingen gaan er voor zorgen dat 3D-printen voor meer mensen bereikbaar wordt.”