Hoe deze startup met blockchain software verhandelbaar maakt

Frank Bartels had een prachtige carrière in de corporate wereld, maar durfde het toch aan om een eigen startup te beginnen. Startup en scale-up coach Joris van Winsen vertelt waarom deze ondernemer hem inspireert. Frank Bartels

Cofounder en mede-eigenaar Frank Bartels van license.rocks is dit jaar een van de sprekers tijdens het Exist-programma bij Sirius Minds in Berlijn. Ondernemer en business coach Joris van Winsen van Orange Octopus in Berlijn interviewt hem samen met startende founders over ondernemerschap. Voor Duitslandnieuws bespreekt hij de gastsprekers.

Wat maakt het verhaal van Frank Bartels interessant?

Frank Bartels heeft een profiel dat je steeds vaker ziet in de Berlijnse startupscene, ook al blijft het bijzonder. De veertiger had tot een paar jaar geleden een uitstekende baan en carrière bij grote bedrijven als Siemens. Hij was happy en tevreden. En toch stapte hij uit de corporate wereld om te gaan ondernemen.

Toekomst van licenties ligt in blockchain

Wat is hij gaan doen?

Hij heeft samen met Daud Zulfacar license.rocks opgezet, waarvoor hij kon bouwen op zijn jarenlange ervaring en kennis. Met deze startup werkt hij aan de oplossing van verschillende problemen rondom softwarelicenties door middel van blockchain.

Welke problemen pakt hij aan?

Nu is nieuwe en gebruikte software vaak lastige te verhandelen. Dat heeft alles te maken met het ontbreken van de juiste licenties. Hij onderzoekt dus de toekomst van licenties en bekijkt wat het betekent voor het ingebouwde vertrouwen (inbuilt trust) en de geautomatiseerde handel. Google eens op de term ‘future of licensing’.

Welke oplossing hebben ze bedacht?

License.rocks heeft naar eigen zeggen één van de weinige blockchain ‘use cases’ waar blockchain ook echt nodig is. Het eerste project was direct een mooie klapper, de software van de failliete luchtvaartmaatschappij Air Berlin, te ‘digitaliseren’ om het zo eenvoudiger en juridisch legaal verkoopbaar te maken.

Investeerders staan in de rij

Hoe heeft hij het bedrijf opgezet?

De ondernemer wilde, zoals veel andere startups 2 jaar geleden een initial coin offering (ICO) doen om license rocks te financieren. Maar de ICO-markt stortte tijdens het schrijven van de ‘white paper’ volledig in. Bartels, onder meer verantwoordelijk voor de financiën, heeft license.rocks met eigen geld gefinancierd en daarnaast via een seed-round, strategische partnerships en subsidies toch voldoende geld opgehaald.

Aan investeerders dus geen gebrek?

Grote bedrijven staan in de rij om met deze zeer visionaire founders te spreken. Toch gaat de echte omzetting lastig en langzaam. Dat komt mede omdat het zó ‘disruptief’ en dus innovatief is. Begin dit jaar is er een gigantisch project gestart met een reus van een onderneming. Want naast software digitaliseert license.rocks ook hardware met licenties.

Wat levert het hem op?

Frank Bartels zegt dat hij nu weinig geld verdient, een schijntje in vergelijking met vroeger, maar hij is ‘arm aber sehr happy‘. Persoonlijk, dat de combinatie van het hebben van een gezin en het bouwen van een startup een heftige reis is. Maar een reis die het waard om te maken.

Voordeel van een founder met ervaring

Wat kan je als Nederlandse ondernemer van hem leren?

Het verhaal van Bartels is om meerdere reden bijzonder. Hij heeft het in korte tijd voor elkaar gekregen om een DIN-standaard te maken (jawel DIN van de A4-DIN). Samen met zijn co-founder Zulfacar hebben ze een ongelofelijk sterk netwerk opgebouwd in de blockchain-community in Berlijn en daarbuiten. Ook hebben ze bijzonder goede mensen om zich verzameld.

Hoe kijkt hij terug op deze overstap?

Het meest inspirerende is, dat hij echt zijn hart heeft gevolgd. Bartels vertelde me dat het soms erg hectisch is. “Maar het is fantastisch om een eigen bedrijf te leiden, te groeien en het te zien ontwikkelen. Niet alles gaat volgens plan, maar dat houdt het spannend. Ik zou nooit meer terug willen naar mijn oude carrière. Ik hou erg van de ‘just do it mentaliteit’.”

Wat zegt dit verhaal over ondernemen?

Het verhaal van Bartels is ook mooi omdat hij zelf zegt dat je nooit te oud bent voor het starten van een bedrijf. Het is juist andersom: “met 15 jaar werkervaring ken je veel problemen die opgelost moeten worden en heb je wellicht een beter netwerk waar je op kunt terug vallen. Dat missen heel jonge ondernemers. We doen iets waar veel ervaring voor nodig is, anders zou je de pijn van enterprise software licensing niet begrijpen.”

Eigen leven vormgeven

Wat vertelt zijn verhaal over de Berlijnse startupscene?

License.rocks is één van de zeker 100 blockchain-startups die in Berlijn actief zijn. Het beginnende bedrijf laat ook zien dat startups een heel eind kunnen komen met subsidies.

Startup, ondernemen is niet altijd eenvoudig. Maar het is uiteindelijk fantastisch. Je kunt je eigen leven beter inrichten en vormgeven. Het is zo mooi om aan iets te werken wat je zelf zinvol, mooi en interessant vindt, in plaats van een baan waar je dit niet in de hand hebt. Je bent dan niet afhankelijk van een baas of manager, die ook weer een manager of baas heeft. Je hoeft je leven niet ‘uit te zitten’. Berlijn is een ideale stad om je startup te beginnen of verder uit te bouwen.

Joris van Winsen

Ondernemer en start-up coach Joris van Winsen van Orange Octopus heeft ervaring bij zowel multinationals als met startende ondernemingen. Als managing director van start-up labfolder GmbH haalde hij een miljoeneninvestering binnen. Naast Orange Octopus werkt hij aan de groei van Stadtfarm, een smart urban farming onderneming.